洪蘭:預防阿茲海默 「用腦」不用藥

2012.04.20 (更新 2017.09.11)

by 中大教授 - 洪蘭

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實驗證實,常動腦,的確有助於延緩阿茲海默症現象的出現。但要如何動最有效?為何使用雙語比用單語好?阿茲海默症是個令人談虎色變的病症,它比癌症還更可怕,因為它剝奪了做一個人最基本的尊嚴。就如一個病人說的「我做了一輩子的我,突然之間,我不知道我是誰了。」因此我們都盡量鼓勵人們多讀書、多用腦,但是我去宣導腦...

實驗證實,常動腦,的確有助於延緩阿茲海默症現象的出現。

但要如何動最有效?

為何使用雙語比用單語好?

阿茲海默症是個令人談虎色變的病症,它比癌症還更可怕,因為它剝奪了做一個人最基本的尊嚴。就如一個病人說的「我做了一輩子的我,突然之間,我不知道我是誰了。」

因此我們都盡量鼓勵人們多讀書、多用腦,但是我去宣導腦的保健時,曾被一位生先嗆說「大腦如果『用』,就可以預防阿茲海默症的話,請問香港大學前校長高錕博士,為什麼會得阿茲海默症?難道他沒有用大腦?他還是諾貝爾獎的得主呢!」

我們解釋,阿茲海默症有基因上的關係、也有環境上的關係,基因上的沒辦法,它是與生俱來的;但是環境的可以預防,而且「用腦」是不必吃藥的預防。那位先生一臉不屑的表情,使我從此留心多用腦會減緩阿茲海默症的證據。我很高興最近終於看到了一篇用電腦斷層掃瞄做的實驗了。

這個實驗是加拿大多倫多大學做的,刊登在國際著名期刊「皮質」(Cortex)上。他們比較雙語和單語阿茲海默病人的認知能力,發現雙語有延緩阿茲海默症的作用。

過去我們看到,電腦斷層掃瞄明明顯示,這個人的神經元有萎縮(atrophy),但是他的認知功能卻完好,甚至有三○%的人,萎縮程度已達阿茲海默症的標準了,他們還是沒有失智的現象出來。

這個現象最早是從亞利桑那州修道院中修女身上發現的。她們死後把大腦捐出來作解剖,研究者很驚訝地發現,她們的大腦神經元有顯著的萎縮現象,但是她們一直到死,都能自己照顧自己。研究者開始追究這個問題,他們比對這些修女在宣誓成為修女時所寫的自傳、日記,發現樂觀的人活的比較長、也比較能抗老化。從此,環境因素就不再被忽略。

人,是群居的動物,每天都要說話,說話時大腦會活化,雙語的人常要轉換語言,他們的大腦應該用的比單語的人多。加拿大是個法定的雙語國家,孩子從小學法語和英語,所以它是研究雙語因素理想的地方。

實驗者將講流利英、法語和只會英語或法語的疑似阿茲海默症者,在教育程度、記憶力、注意力、規劃和組織能力上都做了配對,然後掃瞄他們的大腦。結果發現,雙語的阿茲海默症者,大腦神經萎縮的區域是單語的兩倍大。

實驗者認為,雙語者不斷地在切換語言,甚至常得抑制另一種語言的出來,所以他們雖然大腦神經元萎縮的比較厲害,但強化的神經網路補償了損壞,使他們的病情,比單語者來的輕,現有的實驗顯示,雙語者可以延緩阿茲海默症長達五年以上。

大腦是個用進廢退的器官,它愈用愈豐富、愈用愈靈光。跟它一樣的,是人的愛心,美國總統傑佛遜說,「當蠟燭點燃另一根蠟燭時,它本身沒有任何損失,但是房間卻更亮了。」所以請盡量的動你的腦來豐富你的人生,也盡量用你的愛心來使別人更快樂。

延伸閱讀:
多三倍!2050年老人癡呆症病患遽增
阿茲海默症的恐慌無解?

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