治療癌症,先從動物身上取經

2016-07-12 (已於2016-11更新)
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格蘭德與夥伴整理加州海岸動物的泌尿生殖罹癌數時,發現了海獅有著已知野生動物中最高的罹癌率。

治療癌症,先從動物身上取經
國家地理雜誌提供

某個位在加州索薩利托(Sausalito)辦公室的門驟然打開,原來是艾莉莎·戴明(Alissa Deming)忙著為一隻擱淺的加州海獅做超音波檢查,但她還需要上司──鑽研海洋哺乳類癌症廿年的獸醫主任弗蘭西斯·格蘭德( Frances Gulland )的意見。

戴明說:「症狀包括子宮擴張與內膜增厚,我想這屬於子宮內膜異位(endometriosis)的病例。」她是非營利海洋哺乳動物救傷與研究中心的動物病毒學家,該中心位於馬林岬,與舊金山相望。

戴明認為加州海獅是生殖相關癌症最新一波的受害者。

格蘭德抱持懷疑態度。長年從事野生動物救護的她,有著一身精實的小麥色身材。基於為野生動物診斷的經驗,她初步判斷這頭海獅可能正從流產中復原,因此子宮尚未回復正常大小。不過格蘭德答應在飛往墨西哥為兩頭在加灣擱淺的罕見加灣鼠海豚遺體檢查之前,先為這頭海獅做進一步的檢驗。戴明對此十分感激,她知道檢驗後可得知這頭海獅哪些組織產生癌病變。她強調:「大家都想跟格蘭德合作。」

格蘭德與夥伴整理加州海岸動物的泌尿生殖罹癌數時,發現了海獅有著已知野生動物中最高的罹癌率。

早在廿年前,他們發現從1979年開始累積的資料顯示,高達18%的海獅罹患泌尿生殖相關癌症(370隻中有66隻);近年來團隊發現海獅罹癌率依舊居高不下。很快的,他們在病死動物身上發現一種頑強病毒。

這項關於海獅的研究有助於理解癌症──這個野生動物的大麻煩,而也許能更進一步改善人類的癌症難題。解開基因、病毒與環境交互作用下引發癌症的關鍵,也許就在於海洋哺乳類動物;從根本上解釋癌症如何生成。

針對死於癌症與安然無恙的海獅進行比較,研究人員確認某些特殊基因會提高罹癌機率。接著,他們嘗試釐清代號OtHV1的病毒作用為何:會致癌嗎?或只是存在於海獅生殖道內的良性皰疹病毒呢?

解答將對人類與動物的健康有著深遠影響。如果我們能知道皰疹病毒是如何致癌,科學家就能找到避免類似病毒影響人類細胞的方法。

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