睡不好會讓大腦中的廢物增加?

2017-07-10 (已於2017-08更新)
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睡覺就和吃飯、喝水一樣,是我們每天都要做的事,也是再普通不過的事情,可是為什麼呢?在很久很久以前,我們的祖先在叢林裡和獅子老虎一起生活的時候,處境險惡,應該要一直瞪大眼睛、豎著耳朵才行,可是卻還是需要睡覺,簡直是冒著生命危險在睡覺。

睡不好會讓大腦中的廢物增加?
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在人類漫長的進化過程中,只有那些適合生存的功能才能保留下來,否則就會被自然淘汰,但是睡覺這個功能被完整的保留下來,就是提示我們這是生死攸關的大事。

膠淋巴系統──大腦的排毒系統

我們的大腦由一千億個細胞組成,是人體代謝最活躍、旺盛的器官。人體有新陳代謝,要排除體內廢物,例如尿、屎、汗液、痰、耳屎等。大腦裡這樣多活躍旺盛的細胞又吃什麼、排出什麼呢?腦細胞的代謝垃圾不是空氣,而是一些蛋白,成人每天大約產生七克垃圾,而大腦的重量只有三磅左右,即一點三六公斤。也就是說一年要排泄掉一個大腦的重量。

其中最有名的應該就是和阿茲海默症相關的β─澱粉樣蛋白,而阿茲海默症的標誌就是β─澱粉樣蛋白累積,形成斑塊和纏結,逐漸殺死腦細胞。這些蛋白如果不能及時排出,就會影響大腦的正常功能,但是顯然不是所有的人都有老年癡呆,原因可能就在於不同的個體排出這些蛋白廢物的能力不同。

人體其他器官都有淋巴系統,也有很多的淋巴結。平時可能不覺得,但是喉嚨痛、喉嚨發炎的時候,脖子的淋巴結就會變大,這些淋巴系統就是用來排出身體裡其他器官代謝廢物的,相當於人體的「地下污水管道」。代謝越是旺盛的器官,淋巴系統越發達,比如我們的肝臟,是人體的解毒器官,淋巴系統和血液循環特別發達,也正是因為如此,肝臟的腫瘤特別容易引起轉移和擴散。但是大腦這樣一個重要和活躍的器官居然沒有一個專門的廢物處理系統,看上去真的很奇怪,這些代謝廢物怎麼辦?這個問題科學家們很早就開始關注和研究了。

大腦中沒有明顯的淋巴管這一事實引起了紐約羅徹斯特大學醫療中心的興趣。以前人們已經知道腦脊髓液具有重要作用,它只有在大腦和脊髓中才有,因此以前一直把它當作大腦的「地下污水管道」,它在流動中清除腦組織、帶走廢棄物,並為大腦組織輸入營養。但是腦脊髓液到達的區域還沒有那麼廣泛,不能深入到每一個腦細胞,而大腦裡的血管,可以到達每一個細胞,提供營養。

很早以前,科學家就已經知道血管周圍有間隙,但是沒有注意到這間隙的用處。三十年前,美國科學家最先描述血管周圍間隙內有液體流動,但是限於當時的技術能力,搞不清楚到底是什麼液體在流動,也一直未引起關注。但是近幾年,科技迅速發展,雙光子顯微技術可以讓科學家們在活體上觀察腦脊髓液的活動。

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